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重新认识阿尔兹海默病

来源:《大自然探索》 编辑:石楠 时间:2019-10-09

2015年,70岁的美国退休教授莎莉开始出现健忘、交流困难等症状,并且情况越来越严重,远远超过正常衰老的变化。当莎莉第二次忘记去学校接孙子时,她知道自己出了问题。经过脑部影像检查、基因检测和神经心理学评估后,莎莉被诊断患有阿尔兹海默病。这让她感到绝望。

不久之后,莎莉的丈夫在广播节目中听到,加州大学洛杉矶分校的神经学家戴尔·布莱德森正在试验一种旨在逆转早期阿尔茨海默病的新治疗方案。这对夫妇立刻联系了布莱德森。布莱德森从事阿尔兹海默病研究已近30年。基于自己长期的研究,他认为阿尔茨海默病是由一系列扰乱人体细胞自然更新过程的因素引发的。这些不良因素包括慢性压力、缺乏锻炼和恢复性睡眠、霉菌毒素和高脂肪饮食等,其中很多都与我们的生活方式有关。

逆转认知衰退

2016年春天,莎莉在布莱德森的指导下接受了一套全面的评估,包括血液和基因测试、在线认知评估等。核磁共振成像(MRI)结果表明,她的海马体(调节记忆的大脑区域)严重萎缩,低于86%的同龄人。其他测试也揭示了可能导致她认知障碍的风险因素,如高浓度的霉菌毒素和高水平的空腹胰岛素。

布莱德森用计算机算法处理了所有检测结果,得出一个多达36项的个性化治疗方案。这一治疗方案并不包括任何药物,看起来更像某种健康指南:每晚睡8个小时、从晚上开始禁食14个小时、减少碳水化合物的摄入、增加蔬菜摄入、服用维生素补充剂以及增加锻炼等。

一开始,莎莉对这份不同寻常的治疗方案感到不知所措,但她严格遵循其中的要求,并很快将它们融入日常生活中。不久后,莎莉感受到了明显的改善:恢复了与人流畅谈话的能力,头脑不清醒的情况也越来越少。

其实,莎莉的好转并非孤例。根据布莱德森的报告,他的治疗方案帮助多名早期阿尔兹海默病患者逆转了认知衰退的症状。布莱德森认为,阿尔兹海默病的发生与发展和多种代谢机制相关,目前他已经发现了36种机制。虽然每种机制本身不足以使大脑功能退化,但它们加在一起会产生累积效应,破坏神经连接。正常情况下,神经突触形成和破坏活动处于动态平衡状态,但这种累积效应会扰乱脑部神经的微妙平衡,引发认知衰退。

与此同时,布莱德森一直在美国各地巡回演讲,向学术界和大众宣传自己的治疗方法。他的做法引发了不少争议。一些科学家认为,这套方法并没有通过安全性和有效性验证,他不应该鼓励患者去尝试不确定的疗法。

尽管如此,很多科学家并没有否定布莱德森的基本思路:阿尔兹海默症可以通过改变生活方式而得到缓解甚至逆转。这一思路的前提是,现代人的一些不良生活方式与变异的基因或增长的年龄一样,都是导致阿尔兹海默病的罪魁祸首。越来越多的证据表明,我们可能终于找到了正确的思路。

“老年痴呆”的元凶?

阿尔茨海默病俗称“老年痴呆”,是一种发病进程缓慢、随着时间不断恶化的神经退行性疾病。它是所有痴呆症中最主要的类型,超过90%的患者为65岁以上的老人。衰老是阿尔兹海默病最主要的风险因素,患病的风险会随着年龄的增长而增加。据估计,在90岁以上的老人中,有40%的人可能患这种疾病。

一些研究发现,在最初的痴呆症状出现前十多年,阿尔兹海默病患者的大脑就已经开始发生变化。随着病情发展,患者首先出现认知功能衰退,然后出现情绪和行为问题。当病情发展到一定程度后,患者会逐渐丧失身体机能,最终死亡。

目前尚无任何药物或疗法能真正有效治疗阿尔兹海默病。现有的药物只能暂时缓解认知衰退,但无法抑制病情的发展。更令人沮丧的是,迄今为止绝大多数针对阿尔兹海默病的药物研究都以失败告终。而这些药物研究大都瞄准了阿尔茨海默病的一个关键特征:淀粉样蛋白。

阿尔茨海默病患者的大脑有两个重要的病理特征——β-淀粉样蛋白沉积和神经缠结。20世纪90年代,有科学家提出:淀粉样蛋白的过分堆积可能是导致阿尔茨海默病的根本原因。这一假说得到了很多学者的认同。许多制药公司也竞相开发针对淀粉样蛋白斑块形成的药物,希望它们能改善患者的大脑功能。

β-分泌酶1(BACEl)是合成β-淀粉样蛋白的关键酶。几家公司已经开发出抑制BACE1的产品,但目前一些BACE1抑制剂的临床试验结果并不乐观:有的药物似乎引发了严重的不良反应;有的尽管能降低β-淀粉样蛋白水平,但参与者的症状却并没有明显改善。也有一些制药公司研发出了另一类药物,它们不是用于阻止淀粉样蛋白的产生,而是可以分解淀粉样蛋白。目前这些药物也还在试验中,其中只有一种显示出了改善认知衰退的效果。

这些试验结果让人忍不住反思:淀粉样蛋白真的是造成阿尔茨海默病的罪魁祸首吗?近年来,越来越多的科学研究显示,淀粉样蛋白与阿尔茨海默病的关联并非我们之前想象中的那样密切。大量人体解剖案例顯示:随着年龄增长,很多人的脑部都会出现淀粉样蛋白斑块和神经缠结,但只有少数人出现了认知减退的症状。

现在,越来越多的科学家认为,我们之前可能过于关注淀粉样蛋白,而忽视了其他重要的影响因素。近年来,许多观察性研究发现:遗传、疾病、不健康的生活方式以及心理问题等多个方面的因素都可能影响阿尔兹海默病的发生和发展。这些因素或许不是引起阿尔兹海默病的直接原因,但它们可能会通过一系列生理机制增加阿尔兹海默病的发病概率,缩短其发展进程。换句话说,如果我们能控制这些风险因素,也就有望预防和缓解阿尔兹海默病。

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