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“老兵”进军自动驾驶芯片

来源:《创业邦》 编辑:邓双琳 时间:2020-02-14

黑芝麻智能科技创始人兼CEO单记章 黑芝麻的发展重点是集中注意力打磨好产品、好方案 摄影刘岳

当黑芝麻智能科技创始人单记章正面被问及“投资人希望AI能够尽早有一个结果,而国内的AI芯片公司都还停留在设计的阶段,如何处理这个矛盾”时,他的回答简单干脆:“明年必须赚钱。”

黑芝麻是一家视觉感知核心技术开发与应用的提供商,公司主攻嵌入式图像和计算机视觉领域,为ADAS(高级驾驶辅助系统)及自动驾驶提供包括芯片在内的完整的落地方案。

今年是黑芝麻创立的第三年,在单记章的规划里,公司从初创开始就必须有稳定的现金流,到第四年、第五年必须赚钱,这是单记章硬给自己下的“死规矩”。他的信心来源于这个赛道的特殊性,做车的芯片很难,但未来可以预期的回报却很大,只要提早入场,坚持做下去,后来的新玩家就很难超车。

实际上,黑芝麻的确从第一年开始就有现金流,因为黑芝麻在研发之余还卖算法、卖IP、卖解决方案。

黑芝麻成立于2016年,正是第一代AI芯片的爆发期,AI从一个冷门学术研究突然爆红,成为商业和资本市场的宠儿。

AI在商业上的爆红颠覆了以往由英特尔、AMD、高通等全球顶级芯片公司把握行业命脉的局面,谷歌、微软以及BAT等互联网巨头鱼贯涌入,重金加大研发力度。

单记章信心来源于这个赛道的特殊性,做车的芯片很难,但未来可以预期的回报却很大,只要提早入场,坚持做下去,后来的新玩家就很难超车。

而一些初创公司则希望从头开始创建一个新平台,一直到硬件,专门针对AI操作进行优化。希望通过这样做,它能够在速度、功耗,甚至可能是芯片的实际尺寸方面超越GPU(图形处理器)。在这种情况下,黑芝麻以及它的友商寒武纪、地平线等一众芯片创企也快速走红。

“华山论剑”

黑芝麻的自动驾驶芯片对标的是Tesla。

高等级自动驾驶芯片是自动驾驶破局的关键,目前L3及以上自动驾驶芯片都被国外几家芯片公司垄断,并且L3级别以上的自动驾驶芯片能够真正量产的只有Tesla,黑芝麻正在努力改变这一局面。

黑芝麻的逻辑不是那种直接从L4做起的颠覆式激进创业,单记章认同自动驾驶的创新之路是从L2、L3逐步向L4、L5(由国际汽车工程师协会对驾驶员辅助系统分的等级,L后的数字越大代表等级越高、技术越好)实现的逐渐演进式。

在投资人看来,到了2019年还在一直讲故事、没有产品出来的AI芯片公司已经不是他们心中的最优选,发布产品成为众多AI芯片创企们今年的头等大事。

今年8月,黑芝麻智能科技发布了“华山一号”自动驾驶芯片A500(也称HS 1)。

单个A500 SOC可提供5-10TOPS的算力,能效比大于4TOPS/W,可以支持L2/L2.5级自动驾驶系统。值得一提的是,A500內部的ISP、视觉处理加速引擎、Ultra DL AI加速引擎等内核为黑芝麻自主设计,而像CPU、部分DSP等内核则使用了供应商的IP。目前华山一号A500AI芯片已经量产。

同时,黑芝麻也规划了A1000 SOC,单颗可提供40TOPS的算力,能效比大于6TOPS/W。“华山二号”(A1000)AI车规级芯片面向L3及以上级别,将于明年一季度交付。

预计至2021年,面向更高级别自动驾驶的A2000也会上市。

单记章表示,与特斯拉自主研发的FSD芯片相比,黑芝麻华山系列芯片的算力利用率更高,算力利用率可达到80%,超越特斯拉的55%,而成本却只有特斯拉FSD的三分之一。

在黑芝麻智能科技联合创始人兼COO刘卫红看来,芯片既要强调AI算力,同时也要注重功耗情况,计算能力和功耗是自动驾驶芯片制胜的关键。

在多传感器融合逐渐成为共识之后,自动驾驶尤其是L3级以上自动驾驶需要处理庞大的数据量。

单记章认为,L3需要超过30T的计算能力,这个芯片首先要包含图像处理和神经网络计算,达到要求的计算能力,同时,还需要低功耗,在图像处理、神经网络计算成功运行的情况下,总体功耗要小于8W。

目前在芯片领域做得最成功的是传统芯片巨头英伟达,L3和L4的芯片也主要选用它们的产品。

“未来自动驾驶芯片还有很大优化空间,需要更高的算力、更低的功耗,黑芝麻把神经网络的计算做成专用芯片,用作自动驾驶,可以把功耗降到8W以下。”单记章说,“将算法和芯片进行协同设计,可以轻易地获得超过10倍的性能提升、10倍的功耗下降和10倍的成本下降,并且缩短了客户导入时间,由此获得商业竞争的优势。”

2021年实现量产

对于自动驾驶芯片创企来说,比研发更重要的是商业落地。

刘卫红表示:“我们的核心是做芯片的团队,同时我们也有落地的能力。”

在他看来,自动驾驶是一个千亿美元级的蓝海市场,随着自动驾驶的发展,汽车产业链正在经历前所未有的变革,汽车整车厂、出行服务公司、一级供应商以及以黑芝麻为代表的自动驾驶相关企业高度融合,推动自动驾驶的早日实现。

单记章介绍,黑芝麻的CPI在出货的时候就是软硬件一体的芯片。黑芝麻是一个开放的架构,不同的客户需求不一样,黑芝麻提供的也不一样。

“打个比方,博世为什么跟Mobileye分手,其中一个很重要的原因是,Mobileye保持它的封闭性,博世想做的事情没法做。我们对这类能力很强的可以提供硬件的接口,它们可以去使用。”单记章说,“另外我相信博世也有一些东西做得不够好,它希望我们提供算法。我们不排斥用客户的,我们保持开放性。”

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